grafene
Grafene prodotto da olio di cucina

I ricercatori hanno trovato un modo molto più conveniente di ottenere il grafene: utilizzando l’olio da cucina. Il grafene è un singolo strato di atomi di carbonio con proprietà incredibili. È 200 volte più forte dell’acciaio e del diamante, ma allo stesso tempo è incredibilmente flessibile. In queste condizioni, può diventare un superconduttore che trasporta energia elettrica con resistenza zero.

Ciò significa che il materiale ha un enorme potenziale per integrare l’elettronica del futuro, i pannelli solari e idoneo da utilizzare in medicina. Nel 2016, uno studio ha suggerito che il grafene potrebbe rendere la batteria dei telefoni cellulari resistente e duratura fino al 25%.

Ma queste applicazioni sono limitate dal fatto che il grafene deve essere prodotto a temperature elevate, utilizzando ingredienti puri. Questo rende la produzione estremamente costosa. Finché non si riesce a trovare un modo più economico per produrre il grafene, tutte le applicazioni sopramenzionate non andranno molto avanti.

Per cercare di realizzare questa missione, gli scienziati di un team australiano sono riusciti a creare il grafene in condizioni normali, utilizzando olio di soia ordinaria, lo stesso che si usa in cucina. “Questo processo fatto in ambiente normale è veloce, semplice e sicuro“, ha detto uno dei ricercatori, Zhao Jun Han, che lavora presso la l’Organizzazione di Scienza e Ricerca Industriale (CSIRO). “La nostra tecnologia unica vuole ridurre i costi di produzione del grafene e migliorare le sue applicazioni“.

30 minuti

Il gruppo coinvolto nel lavoro ha chiamato la nuova tecnologia GraphAir. Per accadere, la reazione comporta inserire l’olio di soia in un forno tubolare per 30 minuti, provocando la decomposizione in blocchi del carbonio, in modo tale che possano essere utilizzati nella costruzione del grafene.

Questo carbonio viene raffreddato rapidamente in un foglio di nichel, dove si forma rettangoli estremamente sottili di grafene, con uno spessore di solo 1 nanometro (80 mila volte più sottile di un capello). Questa tecnica è più economica e più semplice rispetto ad altri metodi, ed è anche molto più veloce: la creazione grafene in condizioni di “sottovuoto”, infatti, richiede ore.

Un’altra grande novità è che questo sarà probabilmente un modo per promuovere il riciclo dell’olio da cucina già utilizzato. “Ora possiamo riciclare oli che in altri tempi sarebbero stati scartati e li possiamo trasformare in qualcosa di utile“, ha detto un altro ricercatore coinvolto nella scoperta, Dong Han Seo.

La domanda ora è se questa tecnica possa essere usata su larga scala, in quanto la pellicola di grafene prodotta rientra tra i 5 e i 2 centimetri. Gli scienziati hanno avvertito che una più grande pellicola che ora può essere prodotta è della dimensione di una carta di credito.

I ricercatori sono alla ricerca di investitori per cercare di aumentare la scala di produzione. Nel frattempo, un altro team negli Stati Uniti, presso l’Università del Kansas, ha brevettato una tecnica semplice che crea il grafene utilizzando solo gas di idrocarburi, ossigeno e una candela, senza vuoto.